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¿Qué es el vidrio? ¿De dónde viene?

Museo Mineralis Vidrios Naturales Año Internacional del Vidrio

El vidrio fue descubierto por el hombre hace 2500 años y se cree que ha sido de manera azarosa. Quién, cómo, dónde y cuándo es un misterio para los arqueólogos hoy en día. El descubrimiento más antiguo encontrado es el que dictará esas respuestas.

Sin embargo, para gusto de los historiadores sí hay fuentes escritas que narren el hecho. Plinio el viejo, un militar romano, escribió Historia Natural, un libro donde narra cómo y cuándo se descubrieron distintos saberes de orden científico. Entre los episodios podemos encontrar  botánica,  zoología,  mineralogía,  medicina,  geografía,  cosmología,  metalurgia y  etnografía. Lo narrado tiene carácter verídico, pero como muchos datos en la antigüedad podían ser o no leyendas, rumores y mitos. En el libro XXXVI se relata el momento en el que el hombre encuentra el vidrio, unos mercaderes habrían encontrado el vidrio al calentar su comida. Los mercaderes habrían apoyado el natrón para sostener la olla y este al calentarse junto con la arena se habría derretido transparente.  (Plinio el Viejo, Naturalis Historia, XXXVI. 36.5.5.)

La clasificación científica divide el vidrio en dos grandes grupos: 

  • Vidrios artificiales: Fabricados por el hombre. Como es el caso de los mercaderes de natrón. 
  • Vidrios naturales: Formados sin intervención humana. Como las impactitas y obsidianas. 

Para conocer sobre qué y cómo se forman las impactitas leeremos las palabras del geólogo y director del Museo Mineralis, Jorge Sanchez.

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Las impactitas (Vidrios por impacto) son rocas creadas o modificadas por impacto de rayos o meteoritos sobre material preexistente (roca o sedimentos), producto de alta presión y temperatura del impacto. Al ser un proceso muy rápido y violento los átomos del material fundido no tienen tiempo para organizar una red cristalina y forman el vidrio. Los colores usuales son: negro, gris, verde, amarillo e incoloro. Pueden ser opacos o transparentes

Otro caso es la fulgurita. Su nombre proviene del latín fulgur, “relámpago”. Es una sílice vitrificada, una impactita producida por un rayo sobre la arena. El impacto hace que los granos de sílice se fundan y se fusionen con posterioridad, formando una especie de raíz hueca de poco grosor y gran ramificación. Estas estructuras se pueden hallar en desiertos y dunas litorales. Este material resulta ser muy frágil. 

Por otro lado la moldavita, debe su nombre al río Moldava en República Checa. La moldavita es una impactita de variedad de tectita. Este vidrio natural es de color verde, fué producido por el impacto de un meteorito en Bohemia, República Checa, hace aproximadamente 15 millones de años. Además puede ser encontrada en Alemania, Polonia y Austria. Por ser un material fundido arrojado al aire presenta características  marcas de flujo (líneas o tonalidades internas de dirección de desplazamiento). Su uso suele ser ornamental

La escoria es otra impactita. Este material vidrioso es producido por el impacto de un meteorito. Se estima que su edad es de 3,3 millones de años. En Chapadmalal, provincia de Buenos Aires, Argentina, también se ha encontrado escoria. Con respecto a su origen, se han manejado varias teorías contrapuestas, por un lado Florentino Ameghino en 1881 creía que se formaba luego de las fogatas realizadas por los hombres primitivos o como consecuencia de los incendios a los pastizales; otra teoría, de principios de Siglo XX,  considera que su origen es volcánico; una tercera teoría de 19671 propone que la escoria es producto de la reacción química entre los minerales y el agua subterránea; finalmente en 1998, se llegó a la conclusión de que su origen se debe al impacto de un meteorito, esta teoría es la actualmente aceptada.

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Escoria                                                       Moldavita                                           Fulgarita

La tectita es otro miembro de la familia de las impactitas. Su nombre deriva del griego “Tektos”, que significa fundido. Es un vidrio natural de color gris a negro. En su composición se destaca la baja presencia de agua y zircón fundido. Este material tiene la particularidad de poder ser hallado a cientos de kilómetros fuera del sitio de impacto. Actualmente se encuentra en América del Norte, Europa Central, África Occidental, Australia y Asia. Debido a sus múltiples localizaciones se le otorgan distintos nombres: Indochinita, filipinita, australita.   Se estima que su edad oscila entre los 0,7 y 35 millones de años. Su uso suele ser ornamental.

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El llamado vidrio del desierto es otra Impactita. Es un vidrio natural de color amarillo claro,  encontrado en los desierto del este de Libia y el oeste de Egipto. Es producto del impacto de un meteorito hace 29 millones de años. Es muy conocida por ser la gema presente en el pectoral de Tutankamón con forma de escarabajo.  

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La obsidiana es el primer vidrio utilizado por el hombre. Su nombre deriva de “Obsidius”, nombre del explorador romano que la descubrió en Ethiopía. Es un material de origen volcánico. Al ocurrir una explosión volcánica parte del material fundido contenido dentro del volcán es lanzado o fluido directamente a la atmósfera, este al tomar contacto con el aire se produce un rápido enfriamiento de los compuestos de sílice, produciendo la obsidiana. Este proceso se da en la última etapa de la erupción. Su composición principal está formada entre 70 y 80% de óxido de silicio. Como la obsidiana no es estable, con el tiempo suele sufrir procesos de cristalización (desvitrificación) convirtiéndose en cristales de grano fino.

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¡Muchas gracias Jorge Sánchez por explicarnos de donde viene el vidrio!

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